När det hettar till

17 juli 2019

I en gruva i norra Australien deltar Roc-Drill i jakten på koppar med ett par Epiroc SmartROC CL-riggar. Men mil från närmsta stad och med temperaturer som stiger upp mot 50 grader Celsius, pressas både människor och maskiner till sina absoluta gränser.

Det första du lägger märke till är dammet. Det är rött – klarrött – och det tränger in överallt. ”Det är en mardröm”, säger Roc-Drill Area Manager Graeme Jones. ”Och sedan regnar det och då blir det lera.”

Vi är i Crusader, ett dagbrott för kopparutvinning i nordvästra Queensland. Körningen från Cloncurry som är närmaste stad har tagit två timmar och vi befinner oss 20 timmar från delstatens huvudstad som är Brisbane. Vi är i den australiensiska öknen, i ett Marsliknande landskap med utspridda, knähöga myrstackar och uttorkade träd – och ändå regnar det.

För några veckor sedan bröts en ett år lång torrperiod och en enorm insjö bildades. Crusader och deras basläger vid Mount Cuthbert, 25 kilometer bort, blev avskurna i dagar. Till slut fick arbetarna evakueras därifrån med helikopter. ”När du får veta att dammen vid Lake Julius har rämnat har du åtta timmar på dig att åka härifrån”, säger Jones, samtidigt som han sakta manövrerar sin Landcruiser på Leichhardt River när en grupp sötvattenkrokodiler korsar körvägen framför honom. ”Annars är du fast.”
Det är regnperiod i norra Australien och stormar kan bildas utan förvarning. Något vi själva får uppleva när en mörk molnbank tvingar skiftet till en tidig stängning. Jones vinkar in oss och vi lämnar dagbrottet i en rad av orange ljusfyrar. En svart vägg av regn, vind och damm vräker sig fram i motsatt riktning. Blixtnedslagen och de elektriska spänningarna gör att området runt en redan apterad salva måste spärras av. Jones drar upp ett snett leende. Det här är gruvdrift under extrema förhållanden.

“If you want to test something, bring it to Australia,” says Nigel Deveth, Managing Director of Roc-Drill, a Brisbane-based drilling contractor.

 

Roc-Drill was established in 2012 as an offshoot of Deveth’s existing company, Deveth Drilling Qld. Deveth’s own history with drilling dates back 32 years via companies such as Geothermal Industries, Deveth Drilling and the formerly family-owned Straitline Australia. For much of that time he has specialized in running Epiroc equipment.

 

Roc-Drill currently boasts one of the largest fleets of Epiroc crawler drills in Australia. It’s no surprise, then, that Deveth was the first in the country to take on a pair of new SmartROC CL drill rigs. Roc-Drill wanted to put the COPROD-equipped rigs to work in some of the more difficult ground jobs it tackles across Australia and Papua New Guinea. With the COPROD system, developed by Epiroc, the high penetration rate and low fuel consumption of tophammer equipment is married with the hole straightness and hole quality of a down-the-hole drill.

 

“They have the potential to change how we drill into difficult rock,” says Deveth.

Inte för att Rock-Drill inte behövde arbeta för att få riggarna att fungera effektivt under förhållandena i Australien. Deveths team spenderade månader av informationsutbyte med Epiroc under inkörningen av SmartROC CLS-maskinerna i en gruva nära Cloncurry. Hammar-, matnings- och rotationstrycken justerades för riggen bättre skulle hantera den blandning av mjuka och hårda material som är typisk för gruvor i Australien.

Crusader levererar liknande utmaningar för Rock-Drill. Den här gruvan har använts i en eller en annan form under mer än ett sekel. Föråldrat järnvägsmaterial har bara övergetts och ligger svärtat av solen. På den tiden gällde mejsling under jord. 2019 blev gruvägaren Malaco Leichhardt involverad i något mycket mer komplext; att extrahera kopparsulfidmalm från ett område som är rikt på dolomit, kvartsit, talk och magnetit.

Roc-Drills två SmartROC CL-riggar borrar i en av Crusader gamla soptippar på en avsats i dagbrottet ovanför ett översvämmat område.

Jorden är mjuk och det går långsamt då den vattensjuka leran hela tiden täpper igen borrkronorna. Operatören Glen Hoyle är noga med sina påhugg av hålen och blandar som den expert han är den grå jorden som en kaksmet. Det är tidskrävande och maskinen tuggar genom vatten men det är värt det.

"När vi väl nått det hårdare berget kommer vi att få jämn penetreringsgrad. Det här är verkligen bra maskiner."

Mark Killip , Malaco Leichhardt, Mining Engineer
”Det dröjer några dagar innan sprängteamet anländer”, säger Hoyle samtidigt som han låser sin CL i auto-läge och låter den sköta sig själv. ”Det sista du vill är att all den här jorden faller tillbaka ned i hålet. De markerar det som en omborrning.”

På vissa sätt bidar Hoyle helt enkelt sin tid. En av Rock-Drills 12 pålitliga SmartROC D65-riggar skulle klara den här mjuka terrängen precis lika bra. Men ta en titt i gropen så ser du varför det står SmartROC CLS-riggar här – den hårdare berggrunden med dess höga kopparhalt.
Hur vore det att ha denna och en D65 jobba tillsammans i detta hårda berg? Den skulle slå det bitar”, säger Hoyle. ”Det är i hårt berg de presterar riktigt bra.” Penetrationsgraden i den här typen av material är dock redan hög och SmartROC CLS-riggar betalar sig på andra sätt. Med bredare stång kan den klara sig med en mindre kompressor för hålrensning och den mindre motorn ger därmed ger en imponerande bränslebesparing – ”kanske hälften av vad 65:an använder”, säger Graeme Jones. I Crusader, där temperaturen kan stiga mot svindlande 50 grader Celsius djupt i gropen, har den andra fördelar. ”Den mindre kompressorn gör att motorn inte jobbar lika hårt”, tillägger Hoyle. ”Den är snällare mot motorn vilket är bra för här behöver du all hjälp du kan få. Det är hett som i helvetet.”
SmartROC CL-riggarna borrar rakt och precist vilket är något som inte undgått Mark Killip, Mining Engineer på Malaco Leichhardt. Killip var redan imponerad av Rock-Drills förmåga att få maskinerna på plats så snabbt och är full av lovord om de nya riggarna.

”De här COPROD-riggarna är fantastiska”, säger han. ”När det gäller att uppnå verkligt bra och konsekvent borrning på en rad olika underlag, är de helt enastående. De har GPS vilket eliminerar risken det innebär att ha personal ute på fältet. Om markförhållandena förändras något lite och maskinen rör sig några hundra millimeter, så kompenseras det automatiskt av GPS:en. När vi väl kommit fram till det där hårdare berget kommer vi att få riktigt jämn penetreringsgrad. Det här är verkligt bra maskiner.”

Men, som sagt, med Rock-Drill som ansvariga för inkörningen kanske man inte ska förvänta sig något annat. ”Vi har inget emot att vara pionjärer”, säger Deveth. ”De här maskinerna kanske inte når sin fulla potential om de tas i drift av ett annat företag. Och det är något vi aldrig skulle tillåta.”

”Vi har ett gott rykte”, fortsätter han. ”Det finns inget jobb vi gjort där vi inte underskridit kundens budget. Vi strävar efter att kontinuerligt minska kostnaderna för vår verksamhet och detta kommer i sin tur våra kunder till del. Det är det som skiljer oss från mängden. Och det är därför vi har CL-riggar.”

Dagbrott och stenbrott Internationell 2019 SmartROC CL Avdelningen för ovanjords- och prospekteringsborrning COPROD

Epiroc är en ledande global produktivitetspartner för gruv- och infrastrukturindustrin. Med den senaste tekniken utvecklar och producerar Epiroc innovativa, säkra och hållbara borriggar, samt utrustning och verktyg för bergbrytning och anläggning. Företaget tillhandahåller också tjänster och lösningar i världsklass för automatisering och interoperabilitet. Epiroc är baserat i Stockholm, hade 2018 intäkter på SEK 38 miljarder och har mer än 14 000 passionerade anställda som stöder och samarbetar med kunder i mer än 150 länder. Läs mer på www.epirocgroup.com

Surface and Exploration Drilling är en division inom Epiroc. Den utvecklar, tillverkar och marknadsför utrustning för berg- och prospekteringsborrning vid olika tillämpningar inom civil och geoteknisk konstruktion, stenbrott och gruvor såväl ovan som under jord över hela världen. Epirocs starka fokus på innovativ produktutveckling och servicesupportsystem ger kunden ökat värde. De största produktionsenheterna finns i Sverige, Italien, Indien, Japan och Kina. Divisionens huvudkontor ligger i Örebro.

Relaterade berättelser